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        依世界衛生組織的定義滿65歲稱為老人,即所謂的銀髮族,台灣地區65歲以上老年人口佔總人口的比率在1993年已達7.1%,正式邁入高年化社會。截至2007年1月底,我國65歲以上的人口佔總人口的比率已達10.0%(內政部社會司,2007)。

在老化的過程中有一些主要的變化:(1)需要花費更多的時間與體力才能恢復原來的體能與情緒狀態;(2)高血壓的情形普遍,心臟瓣膜也較缺乏彈性,血管也會縮小;(3)呼吸系統效能減低;(4)性功能的表現會受到文化與社會因素的影響;(5)感官功能會衰退;(6)平衡力會衰退;(7)記憶力會減退;(8)在心理層面的發展以Erikson的發展理論為主,主題是自我統整對失望(ego integrity vs. despair)(邱珍琬, 2001)。

從人口老化的過程看來,老年人必須面臨和適應的問題主要包括生理、心智、社會、家庭、心理等五個方面(Mardo yan & Weis,1991):

生理:一般老人避免不了生理功能的退化,日常生活自理能力的減低,及罹

            患各種疾病等。

心智:由於功能的退化,易產生知覺混亂、方位喪失、情緒不穩定和思維障

            礙等。

社會:老人必須面臨退休、人際親密度減低、缺乏同儕支持(遷移或死亡)及

             社會疏離等問題。

家庭:必須面臨子女獨立、配偶死亡、獨居及經濟依賴等問題。

心理:容易產生寂寞孤獨憂傷憤怒依賴自尊心降低及害怕死亡等問題。

老化並非一定產生疾病,但老化會導致身體功能逐漸減退,容易罹患各種慢性疾病,再加上失能、單身或守寡、家庭及社會角色改變、缺少社會支持網絡更容易罹患許多心理疾病如憂鬱症等,老年主要死因依序為惡性腫瘤、腦血管疾病、心臟疾病、糖尿病、肺炎、腎炎、腎徵候群及腎性病變等(行政院衛生署,2007),其中慢性疾病就佔了五種以上。

因為身心衰老及缺乏支持系統,使得多數老人因為老化而產生的問題不斷的延伸,老人需要更多的關懷、協助與支持。專家學者們都期待透過政策規劃或直接的服務來協助老人因應這些可能面臨的問題,因此老人保健值得社會大眾重視與關懷。